Capturado un extraño rayo verde lunar en las Canarias

La NASA selecciona y publica la imagen del fotógrafo Daniel López en su web

El legendario fenómeno atmosférico es difícil de observar y retratar, incluso en su versión solar

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“Se me ocurrió fotografiar desde La Palma cómo la Luna llena salía desde detrás de las cúpulas del observatorio del Teide, en Tenerife”, explica a Verne el fotógrafo Daniel López. Era la cuarta vez que lo intentaba: el Roque de los Muchachos “es un terreno en el que puede haber vientos de hasta 40 kilómetros por hora y el observatorio está a 143 kilómetros de distancia, por lo que en estos casos es imposible evitar que el teleobjetivo tiemble”. También puede haber calimas o, en ocasiones más raras, nubes altas. Las fotos astronómicas no sólo requieren muchísima planificación, sino también algo de suerte.

López usó dos cámaras. Una con un teleobjetivo de 840 milímetros y otra con un objetivo de 200 milímetros, para obtener un campo más abierto. Sacó unas mil fotos con cada una de ellas, con la intención de grabar un timelapse.

Al terminar, López echó un primer vistazo a las capturas. Estaba más que satisfecho con el resultado, pero aun así se llevó una gratísima sorpresa: “En alguna de las imágenes vi una mancha verde y comencé a pensar que había fotografiado un rayo verde lunar. De los solares ya había conseguido varias fotos, pero sólo había visto los rayos verdes lunares por internet”. 

Su sospecha se confirmó cuando pudo ver bien las fotografías: había cazado este fenómeno tan difícil de observar. Envió una de las imágenes a la NASA para su fotografía astronómica del día, una iniciativa cuya cuenta en Twitter suma más de un millón de seguidores y con la que López ha colaborado en más de una ocasión. Incluso ha publicado una foto de un rayo verde y un rayo rojo solar a la vez.

La NASA suele contestar en uno o dos meses, pero en este caso “me respondieron en seguida y me dijeron que saldría publicada al día siguiente”. Apareció en la web el 5 de junio.

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Daniel López / elcielodecanarias.com

Como saben todos los lectores de Julio Verne, un rayo verde es un fenómeno atmosférico que ocurre poco después de la puesta de Sol o poco antes de su salida, en el que se puede ver un punto verde por encima de la estrella, siempre que contemos con un horizonte distante y un día claro.

Encontramos la causa de este fenómeno en la refracción de la luz, como explican en Astrofísica y física: “La luz se mueve más lentamente en el aire bajo, más denso, que en el aire en capas superiores, menos denso”. Por este motivo, los rayos solares siguen una trayectoria ligeramente curva. “La luz de alta frecuencia (verde/azul) se curva más que la luz de baja frecuencia (roja/naranja), así que los rayos verdes y azules de la parte superior del sol en el horizonte permanecen visibles mientras que los rayos rojos están tapados por el horizonte”. El efecto se puede ver en otros cuerpos celestes brillantes, como la Luna, Venus, o Júpiter, pero es más sutil, según escribía Jovi Esteve en El País: "Eso sí, no pestañee. Apenas tiene uno o dos segundos para verlo o poderlo fotografiar".

Una de las claves de las fotografías de López son las condiciones idóneas que presentan las islas Canarias: “Tomé la foto a 2.400 metros, prácticamente a la misma altura que el observatorio del Teide. A ese nivel ya has dejado abajo la parte más revuelta de la atmósfera. Además, a las islas nos llegan los vientos alisios, que son muy laminados, por lo que tampoco hay muchas turbulencias, y por eso se pueden ver las cúpulas del observatorio con tanta claridad a pesar de la distancia".

López recoge sus fotos de la naturaleza y el cielo de las islas en su web El cielo de Canarias. Originario de Paterna del Campo (Huelva), se fue a vivir a Tenerife en cuanto le salió la oportunidad de trabajar en el Instituto de Astrofísica de Canarias. Pasó dos años en el centro, "saliendo muchas noches con la cámara”. Ya por aquel entonces había publicado su primera fotografía en la web de la NASA, así que decidió quedarse en la isla e intentar seguir trabajando en lo que le gustaba: fotografiar el cielo.

La primera foto de López que publicó la NASA en su fotografía astronómica del día, tomada con el telescopia Isaac Newton del observatorio del Roque de los Muchachos. Daniel López / Instituto Astronómico de Canarias

Lo consiguió gracias a su primer timelapse, El cielo de Canarias, que desde 2011 se ha reproducido 2,4 millones de veces en Vimeo. Las imágenes que recoge son el fruto de miles de fotografías que hizo a lo largo de un año. La NASA también publicó este timelapse: “Lo vieron a través de National Geographic y se pusieron en contacto conmigo”. A partir del segundo 20 del vídeo vemos un rayo verde solar. “Es el primero y el mejor que capté”, afirma.

Su trabajo ha servido para decorar el tranvía de Tenerife y para ilustrar los billetes de la ONCE. Un fragmento de uno de sus timelapses incluso apareció en la nueva versión de los documentales Cosmos, presentados por Neil deGrasse Tyson: se trata del almendro que se puede ver a partir del minuto 1:09.

Estos timelapses son una clara muestra de lo que le gusta fotografiar: “Paisajes con cielo”. Son fotos que hay que planificar muy detalladamente: “Tengo que pensar en la hora a la que se verá mejor la Luna, cómo encuadrar la Vía Láctea, buscar un emplazamiento adecuado aunque suponga caminar cuarenta minutos después de dejar el coche… Pero cuando salen bien, son fotos mágicas”.

Actualización (15 de junio): Hemos añadido el timelapse con el vídeo, en el que también se puede ver un rayo rojo lunar.

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