El problema matemático que te pide medir una mesa usando un gato y una tortuga

El acertijo se ha hecho popular primero en China, donde se presenta como un problema de primaria

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“Este es un problema que se pone a los estudiantes de educación primaria en China”, avisa el vídeo. “¿Cuánto mide la mesa de alto, según la siguiente imagen?”.

El vídeo se publicó el lunes en el canal MindYourDecisions, del matemático Presh Talwalkar. Suma más de 115.000 reproducciones en tres días y, además, la imagen con el acertijo se ha compartido también en Facebook, en Twitter y en la página de memes 9gag, donde suma más de 300 comentarios en dos días.

Deberes en China para estudiantes de primaria: ¿cuánto mide la mesa?

Mientras piensas en cómo solucionarlo (no queremos presionar, pero se supone que hay niños que lo han resuelto), añadiremos que Talwalkar explica en su vídeo ha adaptado este problema de un tuit de la cuenta de China Focus, en el que hay dos gatos en lugar de un gato y una tortuga. China Focus es una web de información sobre China en inglés que pertenece a CIPG, empresa editora pública.

Esta imagen se lleva compartiendo desde principios de septiembre en medios de comunicación chinos, además de en Weibo (red social del país), en Twitter, en foros e incluso en Linkedin, sin que quede claro si realmente se ha extraído de un libro de texto o si simplemente se presenta así para picar el orgullo de quienes están intentando resolver el acertijo.

Primera solución: usando las matemáticas

Talwalkar propone en su vídeo dos formas de resolver el problema: la primera es usando álgebra y convirtiendo al gato, a la tortuga y a la mesa en variables de dos ecuaciones:

gato + mesa - tortuga = 170

tortuga + mesa - gato = 130

Tres variables son demasiadas para dos ecuaciones, pero la gracia es que se pueden cancelar las del gato y la tortuga, con lo que tenemos que dos mesas suman 300 centímetros (y cada mesa, 150).

Segunda solución: a ojo

Talwalkar propone un segundo método para el que no haría falta saber cómo funciona una ecuación. Consistiría en imaginar que las dos mesas están una encima de la otra. Si “borramos” a los animales llegamos a la misma solución: dos mesas miden 300 centímetros.

De hecho, borrar a los animales es lo mismo que “cancelarlos” en las ecuaciones, como apunta el matemático José A. Prado-Bassas en su blog sobre matemáticas Tito Eliatron Dixit, que también recuerda que un niño de primaria en principio aún no ha aprendido a hacer ecuaciones.

Por cierto, el problema que plantea China Focus es básicamente el mismo, pero los números cambian. En este caso, la solución es (ojo, que allá va) 130.

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