El “optimismo condicional” del premio Nobel, resumido en un gráfico

El gráfico muestra el crecimiento económico de los últimos siglos

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Paul Romer, Premio Nobel de Economía, en 2011
Paul Romer, Premio Nobel de Economía, en 2011.

El economista Max Roser tuiteaba la mañana del lunes un mensaje sobre uno de los dos ganadores del Nobel de Economía 2018, poco después de hacerse público: “Paul Romer me dijo que fue un gráfico lo que le llevó a estudiar Economía. Miró esta línea y se preguntó cómo algo así es posible. Hoy, décadas más tarde, ha ganado el premio Nobel por su contribución a la respuesta a esta pregunta”.

El gráfico que acompaña al mensaje muestra la evolución del producto interior bruto per cápita del Reino Unido desde el siglo XIII hasta 2016 y, sobre todo, el crecimiento exponencial a partir de mediados del siglo XIX, ajustando el crecimiento a la inflación. Como recogía The New York Times, el trabajo de este Nobel "está inspirado por el deseo de comprender la destacable aceleración en el crecimiento que comenzó con la Revolución Industrial". El propio Romer ha compartido otro tuit que incluía el mensaje de Roser.

Que Max Roser haya recordado este gráfico no es casual. Este economista de la Universidad de Oxford estudia tendencias económicas y sociales a largo plazo, mostrando lo mucho que hemos avanzado en problemas como la extrema pobreza y la alfabetización. No se trata de un ejercicio de complacencia, sino de mostrar que los problemas “se pueden solucionar”, como explicaba en una entrevista concedida a Verne.

El Reino Unido no es una excepción. En su web, Our World In Data, Roser muestra el gráfico del crecimiento del producto interior bruto mundial en los últimos 2.000 años, con datos del Banco Mundial y las reconstrucciones del historiador económico Angus Maddison. “Todas y cada una de las regiones es más rica ahora que nunca antes en la historia”, escribe Roser, que añade que “la desigualdad económica en las sociedades premodernas era extremadamente alta y la persona media vivía en condiciones que ahora llamaríamos de pobreza extrema”.

El optimismo condicional de Paul Romer

Los estadounidenses Paul Romer y William Nordhaus han sido galardonados con el Nobel de Economía de 2018. En el caso de Nordhaus se ha valorado la integración del cambio climático en el análisis económico. En el de Romer, el estudio de las innovaciones tecnológicas y su relación con el crecimiento económico. Romer es uno de los principales impulsores de la teoría del crecimiento endógeno, que sostiene que la economía puede crecer si se concentra, sobre todo, en medidas que impulsen la innovación, la investigación y el desarrollo.

De hecho, el premio Nobel ha enlazado desde su cuenta de Twitter a un texto de su blog en el que se define como optimista condicional: “El optimismo complaciente es el sentimiento de un niño que espera regalos. El optimismo condicional es el sentimiento de un niño que está pensando en construir una casa en un árbol” y que planea en el material, el trabajo y la ayuda que necesitará para hacerlo.

En el texto, el premio Nobel defiende que el progreso se da usando comparativamente pocos recursos, pero esto no ha de llevar a que nos sintamos satisfechos y dejemos de trabajar para mejorar las cosas y, sobre todo, corregir los errores. Al contrario, esto debería llevarnos a ser aún más activos en las políticas públicas, recordando que con pequeños incentivos se puede generar mucha innovación. Por ejemplo, un impuesto a los combustibles fósiles podría servir como estímulo a la creación de nuevas soluciones energéticas. Se trataría de un impuesto que tendria más éxito cuanto menos lograra recaudar.

Romer ha enlazado un segundo texto en el que habla del crecimiento económico y en el que apunta que a veces no tenemos en cuenta que este puede darse mucho más rápido de lo que creemos gracias a las tasas de crecimiento acumulado, y que este crecimiento causa “grandes cambios en los estándares de vida de grupos amplios de personas”.

“Cada generación ha subestimado el potencial para encontrar nuevas recetas e ideas”, añade, antes de recordar que “las posibilidades no solo se suman; se multiplican”.

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